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William Kirk English : le père de la souris informatique s’est éteint à l’âge de 91 ans ! (depuis le 26 Juillet 2020…)

Dans nos gestes ou notre navigation (sauf pour ceux et celles voulant exploiter le potentiel de leur doigts à travers un pad tactile), la souris est un périphérique usité au quotidien, presque banal et qui, pourtant, nous aide à effectuer une action, la finaliser ou encore à envoyer des messages… Un accessoire précieux ; on en oublierait presque qu’un inventeur est derrière tout ça : William “Bill” (Kirk) English qui, depuis le 26 Juillet dernier, nous a quitté.

 

 

Cet ingénieur est né en 1929 dans le Kentucky, à Lexington. Sans doute pour marcher dans les traces de son père (qui était ingénieur électrique), William ou Bill entame des études d’ingénierie électrique à l’Université locale. Fin des années 1950, il fait son service militaire au sein de la Navy américaine (Californie-Nord + Japon) avant, 10 ans plus tard, dans les années ’60, de rejoindre l’Institut de recherche de Stanford sur des projets relatifs au magnétisme avec Hewitt Crane, un des précurseurs dans la programmation informatique via une approche logique du magnétisme : en clair, il s’agissait des prémices de l’IA, à la manière d’un Frankenstein voulant donner un sursaut électrique de ce logisme, via le magnétisme.

 

Malgré ce partenariat prometteur, William English poursuit sa route avec, cette fois, Douglas Engelbart : tout deux, en 1963, réussiront à incarner un prototype d’ordinateur avec souris informatique. Aux allures de pain de savon mais révolutionnaire à l’époque, la “SRI prototype mouse” est prometteuse : un point que la NASA entrevoit en proposant un partenariat à English dès 1965.

 

Quelques années plus tard, un équivalent aux conférences que nous connaissons actuellement a été organisé via “the mother of all demos”, le 9 Décembre 1968 : avec Engelbart, il fait une démonstration technique tout en présentant le système depuis un rétro-projecteur de l ‘époque ou plutôt une “télévision” projecteur nommée Eidophor (sortie vidéo NLS) via un écran d’environ 6,7 mètres (hauteur) tout en permettant une retransmission maximale à 48 kilomètres, depuis les bureaux de ses associés à Menlo Park (ARC)… Bref, une prouesse pour l’époque, outre la présentation du périphérique !

En 1971, William English rejoint les rangs de Xerox PARC en tant que responsable du groupe de recherche-système : là encore, il développe ce que des milliards d’individus affectionnent ou subissent ; le scrolling via le système de roulette au milieu de la souris qu’il améliore. Toujours actif, il travaille en 1989 pour Sun Microsystems avant de s’envoler définitivement en Californie, à San Rafael, le 26 Juillet 2020, à l’âge de 91 ans… A scroller !




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