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[MAJ 28 / 7] 30 Juillet 2020 – 18 Février 2021 : Mission-aller Mars 2020 du rover Persévérance ! (retour entre 2026 et 2031…)

Prélèvement sous haute-hygiène rapprochée...et désinfection à 150° C !

Une des parties charnières de cette seconde fournée de conférence de pré-lancement de la mission Mars 2020 (et de Persévérance !) a été sans nul doute le cœur de mission : les prélèvements, qui se feront grâce à  des tubes en titane.

 

 

Pour faire tourner de manière productive un tel système (surtout si les découvertes s’enchaînent dans une journée), un “bit carousel” – de son nom officiel – a été prévu : c’est une sorte de distributeur automatisant les rotations, choix des outils d’extractions (à la manière d’un juke-box mais en plus complexe).

 

Lorsque l’équipe de rover est prête à forer, le carrousel se met en action. Si, par exemple, le but est d’abraser, le carrousel manœuvre le trépan approprié en position de sorte que le foret à l’extrémité du bras robotique du mobile puisse l’extraire. Une fois le forage terminé, le foret retourne dans le carrousel“, indique JPL dans un billet datant du 15 Août 2019. Une fois l’extraction faite, l’échantillon (intégrant la matière) est pris en photo avant d’être scellé.

 

Celui-ci n’est pas mixée en poudre (comme cela était le cas pour le rover Curiosity) mais, comme rappelé par Julie Townsend (JPL, responsable des opérations et des échantillonnages), est prélevé sous forme de carotte (comme en Arctique, par exemple, ou Antarctique).

 

Côté fabrication, Lisa Pratt rappelle les règles drastiques qui ont œuvré tout le long du projet préparatoire : en partenariat avec l’ESA, un système anti-bactérien a été mis en place via un cahier des charges draconien, afin qu’aucune bactérie terrienne ne puisse se retrouver en passager clandestin, lors du voyage vers Mars, dans l’un des tubes.

 

Les illustrations montrent certaines étapes de préparation ; notamment le “traitement thermique des pièces puis essuyage” de ces petits tubes qui sont “exposés pendant de nombreuses heures à une température de 150 degrés Celsius“. De petit bâtonnets (comme un coton-tige) sont utilisés pour établir une veille poussée en continu afin d’avoir un nettoyage impeccable sur la plupart des tubes.

 

Et, les roues du rover ne sont pas épargnées par ces contrôles : jusqu’au moment du lancement, celles-ci sont soigneusement empaquetées pour empêcher le moindre grain de poussière de pénétrer !

L’ensemble est ainsi régie sous 3 règles principales :

 

  • Rompre la chaîne de contact avec la poussière partiellement en suspension dans l’air” ;
  • Appliquer un “confinement robuste et redondant“, via le scellement des tubes ;

 

  • Enfin, toujours “inspecter et enlever les tubes un par un“, dans le cadre d’un protocole strict.

 

La communauté scientifique semble prendre la fenêtre de retour (2026-2031) des échantillons comme un bol d’air : pendant ce temps (excursions comprises du rover Persévérance ainsi que d’Ingenuity), Lisa Pratt assure que le délai sera mis à contribution pour adapter voire faire évoluer les techniques de transport de ces tubes hautement fragiles bactériologiquement : un seul grain de poussière (terrien) peu compromettre un prélèvement !




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